Πέμπτη, 19 Οκτώβριος 2017

Το Cassini βουτά μέσα στους θερμοπίδακες αινιγματικού φεγγαριού του Κρόνου

Το διαστημικό σκάφος Cassini ετοιμάζεται να πραγματοποιήσει μια παράτολμη βουτιά μέσα στους γιγάντιους θερμοπίδακες του Εγκέλαδου, ενός μικρού, αινιγματικού δορυφόρου του Κρόνου που συγκεντρώνει το ενδιαφέρον των αστροβιολόγων εδώ και τρία χρόνια.

Η ανάλυση των υλικών που εκτινάσσονται στο διάστημα σε ύψος 1.500 χλμ ίσως βοηθήσει τους ερευνητές της NASA να διαπιστώσουν αν ο δορυφόρος διαθέτει μεγάλες ποσότητες υγρού νερού, ή ακόμα και έναν ολόκληρο ωκεανό κάτω από την παγωμένη του επιφάνεια.

Το Cassini θα βρεθεί στην ελάχιστη απόσταση από τον Εγκέλαδο στις 21.00 ώρα Ελλάδας την Τετάρτη, ωστόσο θα περάσουν αρκετές ώρες μέχρι να γίνουν διαθέσιμα τα πρώτα δεδομένα. Οι κάμερες του σκάφους θα είναι κλειστές εκείνη την ώρα.

Ο Εγκέλαδος, με διάμετρο γύρω στα 500 χλμ, καλύπτεται από κάτασπρο πάγο και είναι μάλιστα το πιο ανακλαστικό σώμα του Ηλιακού Συστήματος. Μέχρι πριν από λίγα χρόνια, οι επιστήμονες ήταν σχεδόν σίγουροι ότι ο δορυφόρος είναι παγωμένος μέχρι τον πυρήνα.

Το 2005, όμως, το Cassini εξέπληξε τους επιστήμονες όταν φωτογράφισε γιγάντια «σιντριβάνια» παγοκρυστάλλων και σκόνης, που εκτινάσσονται από ρωγμές στο νότιο πόλο με ταχύτητα 1.300 χλμ/ώρα.

Οι ερευνητές εικάζουν τώρα ότι οι πίδακες τροφοδοτούνται από μεγάλα αποθέματα υγρού νερού. Αν οι υποψίες για έναν υπόγειο ωκεανό επιβεβαιωθούν, ο Εγκέλαδος θα θεωρείται πλέον ένα από τα πιθανότερα καταφύγια ζωής στο Ηλιακό Σύστημα.

Σε ένα εγχείρημα σχεδιασμένο προσεκτικά μέχρι την τελευταία λεπτομέρεια, το Cassini θα πλησιάσει τον Εγκέλαδο σε απόσταση μόλις 50 χλμ και στη συνέχεια, καθώς απομακρύνεται, θα περάσει μέσα από τους πίδακες σε ύψος 190 χλμ από την επιφάνειά του.

Το φασματόμετρο και η συσκευή ανάλυσης σωματιδίων του Cassini θα μετρήσουν την ταχύτητα, την πυκνότητα και τη σύσταση των αερίων και σωματιδίων που εκτινάσσονται από τον Εγκέλαδο.

Αυτό που είναι γνωστό από προηγούμενες παρατηρήσεις του Cassini είναι ότι το υλικό του πίδακα σχηματίζει ένα αέριο «φωτοστέφανο» γύρω από τον Εγκέλαδο, το οποίο αποτελείται μεταξύ άλλων από υδρατμό, διοξείδιο του άνθρακα, μεθάνιο, ίσως και αμμωνία, που έχει την ιδιότητα να διατηρεί το νερό υγρό σε σχετικά χαμηλές θερμοκρασίες.

Το Cassini δεν θα κινδυνεύσει κατά το πέρασμα, καθώς τα σωματίδια του πίδακα έχουν διάμετρο όσο το πάχος μιας ανθρώπινης τρίχας.

Το σκάφος μελετά το σύστημα του Κρόνου από το 2004 και είναι σχεδιασμένο να αντέχει τα χτυπήματα από τη σκόνη των αραιών δακτυλίων του πλανήτη.
Cloudy

26°C / 79°F

Ο καιρός

Cloudy

88%

Details...